这些有五亿年历史的动物是动物 - 但不像今天任何已知的动物

这些有五亿年历史的动物是动物 - 但不像今天任何已知的动物

艺术家重建Stromatoveris ,一种古老的海洋动物

J. Hoyal Cuthill
这些有五亿年历史的动物是动物 - 但不像今天任何已知的动物

几十年来,所谓的埃迪卡拉生物一直困扰着生物学家。 对于未经训练的眼睛,它们看起来像化石植物,呈管状或长达2米的叶状。 这些奇怪的生命形式在五亿年前主宰了地球的海洋,科学家们一直在努力弄清楚它们是藻类,真菌,还是一个 。 现在,两位古生物学家认为他们终于建立了神秘生物的身份:它们是动物,其中一些可以四处移动,但它们不同于今天生活在地球上的任何生物。

科学家于1946年首次在南澳大利亚的Ediacara Hills发现了Ediacaran生物。 迄今为止,研究人员已经确定了世界上大约200种不同类型的古代岩石。 几乎所有人似乎已经在5.41亿年前消失了,就在海绵和螃蟹和龙虾的祖先出现在一个被称为寒武纪爆炸事件的熟悉动物的化石之前。 这些生物被证明在生命之树中如此棘手的一个原因是它们中的一些具有独特的解剖结构。 它们的身体由枝叶组成,其中叶状子单元类似于整个叶子的小版本。

东京工业大学和英国剑桥大学的Jennifer Hoyal Cuthill以及中国西安西北大学的Jian Han现已发现了Ediacaran生物是动物的关键证据。 他们分析了名为Stromatoveris psygmoglena的一个有5.18亿年历史的海洋物种的200多个化石。 古生物学家之前已经得出结论,10厘米高的物种是某种动物的部分,Hoyal Cuthill说,因为它与其他已知动物一起被发现,并且所有化石都以类似的方式保存。 Hoyal Cuthill和Han认为S. psygmoglena也是一个Ediacaran生物,一个罕见的“幸存者”,通过寒武纪的爆炸以某种方式坚持。

Hoyal Cuthill说,中国西南部云南省出土的Stromatoveris化石保存完好。 当她在标本后检查标本时,她变得越来越兴奋。 “我开始思考:我的天哪,我以前见过这些特征。”像一些奇怪的埃迪卡拉生物一样, Stromatoveris由几个径向重复的分枝叶状体组成,具有分形内部结构。

这些有五亿年历史的动物是动物 - 但不像今天任何已知的动物

两种类型的Stromatoveris之一的化石

J. Hoyal Cuthill

为了找出什么样的动物Stromatoveris和其他Ediacaran生物,Hoyal Cuthill和Han进行了计算机分析,利用解剖学特征重建进化关系。 他们发现Stromatoveris和其他Ediacaran生物不属于任何活的动物群或“门”。相反, ,在海绵和复杂的动物之间,像蠕虫那样的消化腔,该团队今天在古生物学上报告了软体动物和脊椎动物。 “这个分支,Petalonamae,很可能是它自己的门,它显然缺乏任何活着的后代,”Hoyal Cuthill说。

“看起来很可能[Ediacaran生物]是动物,”剑桥大学古生物学家西蒙康威莫里斯说,他曾与汉 ,但他没有参与当前的研究。 那时只有少数已知的Stromatoveris化石。 研究人员认为它们与一些Ediacaran生物相似,尽管 。 康威莫里斯说,通过更详细地探索Stromatoveris的Ediacaran性质,这项新研究“非常好地扩展了这个故事”。

纳什维尔范德比尔特大学的地质生物学家Simon Darroch也对Ediacaran生物是动物以及少数幸存到寒武纪的想法感到满意。 但初看起来他并不相信Stromatoveris就是这样一个幸存者; 他认为它具有Ediacaran生物的分形结构的证据并不强烈 - 但他仍然可以说服他。

如果新结论解决了一个谜,那么它会引入另一个谜。 Ediacaran生物是地球上复杂生命的第一次重大爆炸,它们繁衍了3000万年。 Hoyal Cuthill说,他们的死亡与寒武纪爆炸中动物的出现有关。 但是,如果Ediacaran生物本身就是动物,那么这个简单的解释就行不通了,有些人在数千万年之后仍然活着。 “它不再那么整洁,”她说。 “至于导致他们最终灭绝的原因,我认为很难说。”